Social Enterprise in Focus : FINACOOP, France

Since the recession and banking crisis, consumers have been a lot more proactive in choosing where they shop and what they buy. This has supported social enterprise in its growth and long may this continue! In this blogpost, we want to show you that it’s not only social enterprise products but also social enterprise services that are offer. So we’ve made our way to FINACOOP in France where we spoke to their Director, Mathieu Castaings. It’s well worth the read in both English and French!

Can you give us a brief background as to what led to FINACOOP being established?

As soon as I got my chartered accountant diploma, I started working on the project of an accounting firm dedicated to the Social and Solidarity Economy (SSE). The legal status matter soon arouse and according to me, the most accomplished in terms of democracy and inclusion of stakeholders is the SCIC (Société Coopérative d’Intérêt Général), the French form of a social cooperative. Today, among the members, in addition to the chartered accountants, FINACOOP include also employees, bénéficiaries, and partners. All of them being divided in 5 categories, 2 of which are chartered accountant thereby guaranteeing the valuable independance of the profession. Being a regulated profession, FINACOOP had to subcribe to the Ordre des Expert-Comptables and its registration was… refused! The Ordre des Experts-Comptables considered the SCIC as incompatible with  its professional ethics. An appeal and a political battle later, FINACOOP was finally registered and since July 2016, the cooperative has been rising steadily for the greatest happiness of all and has been progressively generating greater adherence by our beautiful profession.

Le diplôme d’expertise comptable en poche, j’ai travaillé le projet de monter un cabinet dédié à l’ESS. La question du statut juridique s’est vite posée et selon moi, le plus abouti en termes de démocratie d’entreprise et de démarche participative de l’ensemble des parties prenantes est la SCIC (Société Coopérative d’Intérêt Général). Du coup, parmi les sociétaires, FINACOOP d’intègre en plus des expert·es-comptable, les salarié·es, les bénéficiaires et les partenaires. Tout ce petit monde réparti en 5 catégories dont 2 d’expert·es-comptables totalisant la majorité des votes en assemblée générale ; et ainsi garantissant la précieuse indépendance de la profession. Sauf qu’en bonne profession réglementée, FINACOOP a du s’inscrire à l’Ordre des Experts-Comptables, et là c’est le refus ! L’OEC considère le statut SCIC comme incompatible avec la déontologie du métier. Lol ! Un recours et une bataille politique plus tard, l’inscription de FINACOOP est validée ! Et depuis juillet 2016, le cabinet ne cesse de grandir pour le plus grand bonheur de tous et toutes suscitant au fur et à mesure une plus grande adhésion de la part de notre belle profession.

You’re the first SCIC accounting firm, how has this been received by other companies in the industry and the general population?

In a general way, we receive enthusiastic support, as we are the first accounting social cooperative and therefore the ‘trend-setters’. The innovative approach in both in the legal form and our « specialisation » in the SSE is met with a certain amount of enthusiasm. That said, it is true that for people and professionals who are not familiar with the cooperative sector or SSE, that our approach is absolutely incomprehensible. Their entrepreneurial model is far too reduced to the image of a « boss », associates who are exclusively chartered accountants, a pyramid hierarchy, a profession reduced to tax optimisation with some big associations and foundations as clients so as to bring a little extra soul. For sure, setting an example is necessary! And we love the idea!

De manière générale, l’accueil est assez enthousiaste, nous sommes la 1ère SCIC d’expertise comptable et il est vrai, nous faisons figure de précurtrice (précurseur). L’approche innovante tant dans la forme statutaire que dans notre ‘spécialisation’ pour l’ESS rencontre un certain engouement. Après, il est vrai que pour les personnes et professionnel·les très éloigné·es du milieu coopératif et de l’ESS, notre démarche est juste incompréhensible. Leur référence entrepreneuriale est bien trop réduite à un patron, des associé·es uniquement expert·es-comptables, une organisation pyramidale, un métier réduit à de l’optimisation fiscale avec quelques grosses associations et fondations comme clientes pour gagner un supplément d’âme. Pour sûr, un travail pédagogique est nécessaire! Et on aime ça!

What is actually involved in being a SCIC?

It involves having a shared governance with all the categories of members, and making sure that they are able to participate according to their wish. They must be given the opportunity to reflect and participate in the strategic decisions of the firm such as the selection of bénéficiaries, partners, the hourly rate (Currently of 70€ /h) or the remuneration of chartered accountant. Basically every matter that aims to improve the commercial offer, the eco-system as well as working conditions. All of this requires working daily on the position as well as on the collective intelligence and decision making methods which is no simple matter, and it has been a preoccupation since our founding (hiring of an employee dedicated to the cooperative life, training and accompaniment on shared governance). Democracy with everything that goes with it in terms of transparency, power sharing and engagement also requires emancipation and reversing conditioning from a social and psychological perspective. There is much to do!

Cela implique d’avoir une gouvernance partagée avec l’ensemble des catégories de sociétaires, que ces dernier·es puissent participer selon leur souhait et possibilité à la réflexion et aux décisions d’enjeux stratégiques sur le développement du cabinet, le choix des bénéficiaires, des partenaires, le taux horaire (actuellement de 70€ HT/h) ou encore la rémunération des expert·es-comptables et toute autre question pouvant améliorer tant l’offre commerciale, l’éco-système que les conditions de travail. Tout cela nécessite de travailler au quotidien tant la posture que les techniques d’intelligence collective et de décision, ce qui n’est pas chose aisée, et a été une préoccupation dès notre création (embauche d’une salariée dédiée à la vie coopérative, formation et accompagnement sur la gouvernance partagée). La démocratie avec tout ce qui va avec en terme de transparence, de partage du pouvoir et d’engagement nécessite aussi un travail de déconditionnement et d’émancipation de représentation et comportement tant sociaux que psychologiques. Et il y a du boulot!

How do you think being a social co-operative can improve the sector?

For an accounting firm, the advantages of becoming a social cooperative are many. Facing the problems of turnover, people quitting the profession and demotivation, by choosing the cooperative and along with it participatory management should have a significant impact on employee involvement, the desire to work well and perpetuate the firm. The social cooperative makes the general interest even more alive, with an interest that is higher than the sole individual interest. Last but not least, to be in a social cooperative implies a limited pursuit of profit which puts forward the question of a fair wage policy and a more disciplined remuneration for the capital, a delicate issue.

Les avantages pour un cabinet à devenir une coopérative sont à mon sens multiples. Face aux problèmes de turnover, d’abandon de la profession (chiffres) et démotivation, faire le choix de la coopérative et avec cela d’un management participatif et de la propriété collective aurait un gros impact sur l’implication, l’envie de bien faire son métier et le désir de pérenniser le cabinet. La coopérative rend encore plus vivant la notion d’intérêt général de l’expertise comptable. En effet, là aussi et même particulièrement, il existe un intérêt supérieur aux seuls intérêts individuels. Et puis, autre notion déterminante, être en coopérative suppose une démarche de lucrativité limitée ce qui pose la question d’une politique salariale plus équitable et d’une rémunération du capital plus encadrée, point plus que délicat, vous en conviendrez.

What advice would you have for anyone wanting to set up a social enterprise?

I would advise them to consider that starting up a social business means a change of their entrepreneurial paradigm. This does not only mean having a social activity but actually changing the way we all work as a whole, with your community on every floor. There is the project in itself and the way you run it. We are fond of the idea that “the ways prefigure the end” rather that “the end justifies the means”. It also requires a strong financing plan and a system that puts the human being at the very centre, yourself, employees, partners, or the neighbour above. This requires a certain exigency which demands us to rethink our priorities, time management, emotions and ask ourselves about power and money sharing.

Je leur conseillerais de considérer que créer une entreprise sociale c’est changer de paradigme entrepreneurial, ce qui ne veut pas juste dire avoir une activité sociale mais belle et bien changer la façon dont on travaille dans sa globalité, avec l’ensemble des parties prenantes à tous les étages! Il y a le projet et la manière de le mener. Nous sommes adeptes de l’idée que “les moyens préfigurent la fin” plutôt que “la fin justifie les moyens”. Une démarche sociale efficace et pérenne nécessite tant une gestion et un plan de financement solides qu’un fonctionnement mettant l’humain au centre, soi, les collaborateur·rices, les bénéficiaires, les partenaires et la voisine du dessus. Cela demande une certaine exigence et cette exigence demande de revoir nos priorités, de revoir notre gestion du temps, de nos émotions, et d’interroger le partage du pouvoir et de l’argent !
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When you’re shopping for both products and services, check to see if there’s a social enterprise that offers the same, as then you’ll know what you spend is being invested and reinvested in social good.